Melchioren ilotulitus ja kaksi viimeistä hyökkäystä nostivat Roostersin voittoon

Lorenzo Melchioren käsissä pallo liikkui torstaina 346 jaardin ja neljän touchdownin verran. (Kuva: Jarmo Vehkomäki)

Vaahteraliigan neljäs peliviikko käynnistyi torstai-iltana Velodromilla. Butchers oli pitkään arvokkaassa vierasvoitossa kiinni, mutta Roosters nousi päätösneljänneksellä 10 pisteen takaa ohi ja juhli lopulta voittoa lukemin 39–35 (19–21). Illan suurin sankari oli neljä touchdownia viimeistellyt Roostersin monitoimimies Lorenzo Melchiore.

Viime torstai oli muisto vain

Ensimmäisellä puoliajalla oli kaksi tähteä: Roostersin Melchiore ja Butchersin puolustus. Melchiore vei Roostersin ensin 6–0 –johtoon pelistä, jonka tarjoili laitaan Miro Kadmiry, mutta joka kuitenkin tilastoitiin juoksupeliksi. Lisäksi liukas Lorenzo palautti avauspuoliajalla lentopotkun ja aloituspotkun maaliin. Nuo maalit olivat mitoiltaan 90- ja 91-jaardiset.

Butchersin puolustus piti Roostersin hyökkäyksen 96 jaardissa ensimmäisen kahden neljänneksen ajan. Mikko Seppänen ja Timi Nuikka ottivat yhdet syötönkatkot, yksi drive päättyi Roostersin rähmäykseen, ja Alvin Reels nappasi maalilinjan tuntumassa irtopallon ja teki kauden toisen touchdowninsa. Avausmaalin jälkeen neljä peräkkäistä Roostersin hyökkäysvuoroa päättyi pallon menetykseen.

Siinä missä helsinkiläisten hyökkäys ja Kadmiry eivät päässeet avauspuolikkaalla rytmiin, pelasi Butchersin Jabari Harris puolestaan kauden parasta peliään. Pitkä heitto Sami Nikkiselle pohjusti porvoolaisten avausmaalin, jonka Harris itse juoksi ja toisella neljänneksellä Harris löysi vapaana maalialueelta Janne Heleniuksen, joka teki Vaahteraliiga-uransa ensimmäisen touchdownin.

Ensimmäisellä puoliajalla maaleja tehtiin vuorotahtiin ja johtoasema vaihtui kuusi kertaa. Puolivälissä lukemat olivat vieraiden hyväksi 19–21.

Butchers on karkaamassa mutta Roosters kirii ohi

Toinen puoliaika jatkoi ensimmäisen kaavaa. Butchers lisäsi johtoaan Nikkisen maalilla lukemiin 19–28, mutta tämän Melchiore kuittasi välittömästi palauttamalla aloituspotkun maaliin – tällä kertaa 84 jaardia.

Kun tämän jälkeen Butchers pelasi yhden ottelun pisimmistä tasapainoisimmista vuoroistaan, joka päättyi lopulta Sean McAllenin punnertamaan touchdowniin ja kun porvoolaisten puolustus riisti pallon jo viidennen kerran, siirryttiin päätösneljännekselle Butchersin kymmenen pisteen johdossa lukemin 25–35.

Roostersin hyökkäys heräsi viimeisellä mahdollisella hetkellä. Päätösneljänneksellä nähty 13 pelin ja 94 jaardin vuoro sisälsi ensin Micky Kyein ottelun ensimmäiset kiinniotot ja lopulta se päättyi Arttu Erkkilän illan ensimmäisen kiinniottoon, jonka Erkkilä koppasi vapaasti maalialueella. Lisäpiste ei onnistunut, joten Roosters oli edelleen neljän pisteen päässä Butchersin takana.

Porvoolaisten hyökkäys ei kriittisellä hetkellä saanut kulutettua kelloa riittävästi, ja Roosters sai pallon takaisin. Erkkilän 31-jaardisella kiinniotolla ja Andrecus Lindleyn 15- ja 16-jaardisilla juoksuilla Roosters vyöryi maaliin asti. Kun lisäksi Kyei koppasi lisäpisteet maalialueella, oltiin loppulukemissa 39–35. Butchers rakensi vielä toiveikkaan hyökkäysvuoron, mutta lopulta aika, yritykset ja keinot loppuivat kesken.

Butchersin pelinrakentaja Jabari Harris (1) juoksi 103 jaardia ja yhden touchdownin. Heittäen syntyi kaksi touchdownia ja 207 jaardia. Roostersin Roni Salonen (80) keräsi kentän suurimman taklausmäärän: 10,5 taklausta. (Kuva: Jarmo Vehkomäki)

Ihmeiden Vaahteraliiga

Torstai osoitti jälleen kerran, että Vaahteraliiga-otteluissa voi tällä hetkellä tapahtua mitä tahansa. Viikko sitten Butchers hävisi Roostersille pystyyn, mutta nyt se riisti pallon viidesti, eteni hyökkäyksessä reilut 100 jaardia helsinkiläisiä enemmän ja oli lähellä jymy-yllätystä. 

Harris ja Seppänen uurastivat valtavasti – Harris antoi kaikkensa hakiessaan heittopaikkoja ja puskiessaan jaardeja. Oli pitkiä ajanjaksoja, jolloin pelasi Seppänen jokaisen yrityksen.

Torstain suurin tähti oli kuitenkin Lorenzo Melchiore, joka tehtaili kahdessa Butchers-ottelussa yhteensä kuusi touchdownia. Kaksi aloituspotkun palautuksesta tehtyä touchdownia jakaa Vaahteraliigan ennätyksen kolmen muun pelaajan kanssa. Yhteensä Melchiore palautti aloitus- ja lentopotkuja 317 jaardia.

Puolustajista Roostersin Roni Salonen oli jälleen omilla taklausluvuillaan keräämällä torstaina 10,5 taklausta. Myös Butchersin Nuikka jatkaa hyviä otteitaan: saldona 5,5 taklausta ja yksi syötönkatko.

Vain voitot merkitsevät

Ei ole jokaviikkoista, että Vaahteraliiga-ottelussa johtoasema vaihtuu seitsemän kertaa. Johdolla on kuitenkin merkitystä vain silloin, kun viimeinen vihellys soi. Vaikka viikossa kasvonsa pesseelle Butchersillekin olisi voinut voiton suoda, on fakta se että Roosters oli neljän pisteen verran parempi ja ansaitsi kauden kolmannen voittonsa. Näin ollen Helsingin punainen joukkue jatkaa liigakärjessä. Toki torstain esitys jätti paljon mietittävää myös voittajien sivurajalle.

Päävalmentaja Juha Hakala vihjasi ottelua edeltävässä haastattelussa, että Roosters on ilmeisen pitkällä sopimusneuvotteluissa tuoda uusi yhdysvaltalaisvahvistus avausottelussa loukkaantuneen Kevin Walcottin tilalle. Hakala tosin lisäsi, että uudelle vahvistukselle olisi tarvetta lähes jokaisella pelipaikalla.

Puolet runkosarjaotteluistaan pelannut Butchers on kahdella voitolla tukevasti keskikastissa. Kolmen seuraavan viikon aikana Butchers pelaa ainoastaan yhden ottelun, ja tauot varmasti tulevatkin tarpeeseen: torstaina sivussa olivat muun muassa aloittavat takamiehet Niko Roiko ja Jere Paananen. Butchersillakin on edelleen yksi EU:n ulkopuolisen import-pelaajan paikka vapaana.

Ottelussa kunnioitettiin viime viikolla menehtynyttä Hall of Fame -pelaaja Timo Blomqvistia. “Blumin” lapset yhdessä Hall of Famen Ari Tuulen kanssa johtamassa Roosters-pelaajia kentälle. (Kuva: Jarmo Vehkomäki)

Katso myös: ottelun tilastot