Kumpi on illan päätyttyä neljäs – Saints vai Royals?

SaintsRoyalsTwitter

Vaahteraliigan kahdeksas peliviikko päättyy kahden sarjanousijan kohtaamiseen Tampereen Pyynikillä. Ennen tiistaita Wasa Wa1ld Royals pitää hallussaan viimeistä pudotuspelipaikkaa, mutta tiistai-ottelun isäntäjoukkue Saints on tasapisteissä heti Royalsin takana viidentenä. Illan ottelussa on siis panoksena kiinnitys välieräpaikkaan. Samalla kentällä nähdään kaksi uutta, kiinnostavaa pelaajaa, kun maajoukkuekeskushyökkääjä Veikka Lehtonen pukeutuu jälleen Saintsin siniseen ja Vaahteraliigan viimevuoden arvokkain pelaaja RJ Long debytoi Royalsissa.

– Viime vuoden Ykkösen kiistakumppaneiden kohtaaminen iskee varmasti kipinää Pyynikillä, kuvailee odotuksia Saintsin päävalmentaja Teemu Majander. – Nyt korkeimmalla sarjatasolla valot ovat entistä kirkkaammat.

Royalsin päävalmentaja Seppo Evwarayen mukaan hänellä ei ole ollut vaikeuksia motivoida pelaajiaan tulevaan otteluun. Edellisen kerran joukkueet kohtasivat vuonna 2015, jolloin Saints kaatoi Royalsin I-divisioonan välieräottelussa Vaasassa.

– Meillä päin sanotaan, että Tampere on Suomen suurin Seinäjoki, Evwaraye muotoilee. – Emmekä me niin hirveästi tykkää Seinäjoesta. Haluamme pelata tiistaina kovaa alusta loppuun.

Veikka Lehtonen saatetaan nähdä monessa roolissa

VeikkaLehtonen
Veikka Lehtonen on ilmoittanut olevansa käytettävissä sekä hyökkäyksessä että puolustuksessa – mihin vain päävalmentaja Teemu Majander ja puolustuksen koordinaattori Kari Titola häntä tarvitsevat.

Kotiyleisön suurimman huomion kerää tiistaina varmasti Veikka Lehtonen. Maajoukkuekapteeni Lehtonen on pelannut edellisen kerran Pyynikillä kaudella 2010, jonka jälkeen keskushyökkääjä on pelannut kaksi vuotta Seinäjoki Crocodilesissa ja viimeiset kolme vuotta Ruotsin pääsarjan Örebro Black Knightsissa.

– Sanoisin, että Veikka on Saintsin paras urheilija, Evwaraye kehuu. – Hän pystyy pelaamaan oikeastaan mitä pelipaikkaa tahansa. Uskon, että Veikka pelaa tiistaina myös puolustuksessa ja fullbackina, koska hänen veljensä Tuukka on pelannut keskushyökkääjänä niin hyvin, että myöskään Tuukkaa heidän ei kannata pitää penkillä.

Saintsin edellisessä ottelussa TAFT:ia vastaan Tuukka Lehtonen kantoi palloa 173 jaardia ja pelasi vahvan ottelun. Pelinrakentaja Dominic Bona on osoittanut olevansa vikkelä juoksija myös itse, mutta erityisesti Bona heittotyöskentely Tommi Pinnan, Henri Laineen ja Eero Hiltusen kanssa on muodostanut Saintsille erittäin monipuolisen hyökkäyksen.

– Saintsilla on mielestäni ihan OK hyökkäyksen linja, ja uskon, että he tulevat juoksemaan meitä vastaan, Evwaraye toteaa. – Ainakin itse juoksisin.

Juoksupuolustuksessa Royalsin avainhahmoja ovat keskimmäiset tukimiehet Joshua Akena sekä Juha-Matti Rajala sekä oikealla laidalla pelaava, säkitystilastoa johtava Chris Young. Pitkät Saints-laitahyökkääjät Pinta ja Laine saavat ilmataistelussa vastaansa Rufail Khalifan ja Emmanuel Amudengin. Ruotsalais-safety Nicholas Peterson on epävarmojen pelaajien listalla ja hänen statuksensa selviää vasta ottelun alla.

– Liigan numeroiden valossa kovin puolustus luo huikean haasteen hyökkäykselle, Majander toteaa. – Vaikka heillä on ollut epäonnea loukkaantumisten kanssa, Chris Young ja Joshua Akena edellä he ovat edelleen kova nippu. Rufa Khalifalla on myös iso tehtävä meidän laitureiden varjostamisessa.

Royals pelaa tiistaina ensimmäisen ottelunsa ilman jenkkitukimies Cameron Gradia, jonka kausi päättyi loukkaantumiseen Roosters-ottelussa. Gradin paikalle aloituskokoonpanoon nousee Christoffer Norrgård. Maanantaina vaasalaiset kertoivat tehneensä sopimuksen RJ Longin kanssa, joka tulee pelaamaan Royalsissa sekä hyökkäyksessä että puolustuksessa.

– Tällä valmistautumisajalla Longia tullaan käyttämään puolustuksessa joko puhtaana miesvarjostajana tai sitten vapaassa roolissa pelaavana heittopuolustajana. Jokainen huolimaton heitto häntä vastaan voi kääntyä syötönkatkoksi, Evwaraye kertoo vuosi sitten Vaahteraliigassa kahdeksan syötönkatkoa ottaneen Longin edesottamuksista.

RoyBut_120616_SamiRanta
Isaac Fisher on kauden aikana heittänyt neljä touchdownia ja kaksi syötönkatkoa. Jaardeja Fisherin heitoilla on kerääntynyt 795. Kuva: Sami Ranta

Long tuo viimeistelykykyä Royalsin hyökkäykseen

Royalsin hyökkäykseen Long tuo lisää kiinniottovoimaa ja samalla yhden tärkeän kohteen Isaac Fisherille lisää. Dmitri Doubitski, Phung Nguyen ja Jarno Häivälä ovat muut heittopelin avainhahmot. Juoksupelissä Tom Suoste sekä Young ovat keränneet suurimman jaardisaaliin.

– Puolustus saa varmasti löylyä juoksun muodossa, jolloin muun muassa Hannes “Lordi” Jokisen ja Andrea Pasqualin linjatyöskentely nousee tärkeään osaan, Majander uskoo. – Heidän hyökkäyksensä ei ole maaleilla mässäillyt mutta on iskukykyinen.

Royals on otteluissaan tehnyt keskimäärin 14,8 pistettä, mikä on liigan alhaisin määrä. Tiistaina vastassa oleva Saints-puolustus on vastaavasti päästänyt eniten pisteitä liigassa – noin 45 ottelua kohden.

– Olemme pystyneet liikuttamaan palloa, mutta viimeistely on ollut huonoa, Evwaraye tunnustaa. – RJ tuo nyt Isaacille uusia ratkaisun avaimia.

Jokisen ja Pasqualin lisäksi Johan Grahn sekä safety-kaksikko Juwan King – Dajon Newell ovat Royalsin juoksun puolustamisessa tärkeimmät kotijoukkueen pelaajat. Tukimies Matti Airaksinen on merkitty Saintsin aloituskokoonpanoon, mutta hänen osallistumisensa otteluun on vielä epävarmaa. Newell voi nousta avainasemaan myös heittopuolustajana.

SaiRoy_11072015_HarriKoivunen
Saintsin puolustuksen linjamies Andrea Pasquali (93) ahdistamassa Royalsin viimevuoden pelinrakentajaa Ryan Rosekatia I-divisioonassa kaudella 2015. Kun joukkueet tuolloin edellisen kerran kohtasivat Pyynikillä, oli Saints parempi lukemin 35–13. Kuva: Harri Koivunen

Vaahteraliiga-kauteen 2016 lähdettäessä Saints ja Royals olivat toisilleen tutuimmat joukkueet, ja vaikka eivät ole kuluvan kauden aikana vielä vastakkkain pelanneet, ovat sarjanousijoiden välillä varmasti edelleen vahva tunneside. Majander uskoo ratkaisukohdan löytyvän Saints-hyökkäyksen ja Royals-puolustuksen kohtaamisesta:

– Ensimmäinen Royalsia vastaan tehty pistesuoritus, Majander tiivistää. – Mitä aikaisemmin se tapahtuu, kertoo paljolti asetelmista loppupelissä.

13682468_10154348672129233_129179856_o
Tampere Saints valmistautunut kolmen Lehtosen veljeksen esiinmarssiin tiistaina Pyynikillä. Kuva: Antti Uurtamo

Aloituskokoonpanot:

Saints:

Hyökkäys:

Puolustus:

QB 9 Dominic Bona DE 93 Andrea Pasquali
RB 12 Tuukka Lehtonen DT 99 Hannes Jokinen
WR 15 Jaakko Koivunen DT 96 Ilkka Minkkinen
WR 80 Tommi Pinta DE 98 Ville Pietikäinen
WR 81 Henri Laine LB 7 Matti Airaksinen
WR 31 Eero Hiltunen LB 58 Johan Grahn
LT 76 Juho Pietilä LB 22 Akseli Arvaja
LG 67 Jami Helenius CB 11 Juha Kangas
C 55 Oliver Kanto SS 1 Juwan King jr.
RG 59 Lasse-Matti Nieminen FS 5 Dajon Newell
RT 61 Topias Räty CB 3 Toni Hammar

Poissa: Jussi Taipalmaa, Timo Kosunen, Mikko Sinisalo

Epävarmat: Matti Airaksinen, Benjamin Ylipää, Vili Leinonen, Lasse-Matti Nieminen, Aleksi Patteri, Hannes Mattila, Eetu Tuominen

Royals:

Hyökkäys:

Puolustus:

QB 8 Isaac Fisher DE 4 Chris Young
RB 40 Tom Suoste DT 90 Robin Khalifa
RB 34 Joakim Jakobsson DT 96 Lauri Hannula
WR 88 Dmitri Doubitski DE 97 Martti Kass
WR 84 Jarno Häivälä LB 4 Joshua Akena
WR 6 Phung Nguyen LB 44 Juha-Matti Rajala
LT 77 David Beale LB 10 Christoffer Norrgård
LG 72 Tomi Nuorala CB 21 Rufail Khalifa
C 55 Vesa Mäkelä SS 28 Timo Vainio
RG 75 Teemu Salo FS 2 Victor Mänty
RT 70 Eric Blomgren CB 32 Emmanuel Amudeng

Poissa: Ilkka Hanhineva, Alexi Iso-Oja, Aleksi Siirtola

Epävarmat: Lauri Hannula, Nicholas Peterson, Ville Järviö

 

Vaahteraliiga, 8. peliviikko:

TI 12.07.2016 | 18:00 | Pyynikki, Tampere:

Tampere Saints – Wasa Wa1ld Royals

Live-tilastot

 

Katso myös:

Saints-ennakko

Royals-ennakko

Veikka Lehtonen odottaa innolla paluutaan Saints-paitaan

RJ Long Long vahvistaa Wasa Wa1ld Royalsia

Cover 2 -podcast, mukana Veikka Lehtonen (ajassa 7.25)

Muut kierroksen ottelut:

PE 08.07.2016 | 18:30 | Pyynikki, Tampere:

Tampere Saints – Vantaan TAFT 29–28

Ennakko | Tilastot | Raportti

LA 09.07.2016 | 16:00 | Jouppilanvuori, Seinäjoki:

Seinäjoki Crocodiles – Helsinki Roosters 27–29 (21–14)

Ennakko | Tilastot | Raportti

SU 10.07.2016 | 16:00 | Yläkenttä, Turku:

Anders Trojans Turku – Porvoo Butchers 42–20 (21–20)

Ennakko | Tilastot | Raportti

Sarjataulukko:

Joukkue   Ottelut   Voitot   Häviöt   Tehdyt   Päästetyt   Maalisuhde   Pisteet
Roosters 6 6 0 195 91 104 12
Crocodiles 6 5 1 210 66 144 10
Trojans 7 5 2 257 161 96 10
Royals 5 2 3 74 66 8 4
Saints 6 2 4 140 269 -129 4
Butchers 7 2 5 132 215 -83 4
TAFT 7 0 7 104 244 -140 0

Otsikkokuva:

Harri Koivunen

Muut kuvat:

Harri Koivunen

Sami Ranta